축구팬들은 세계적인 축구천재로서 카카-호날두-메시의 이름을 집중적으로 거론합니다. 세 명의 축구 천재는 출중한 공격력으로 유럽 축구를 호령했고 '세계 최고의 선수'라는 수식어를 다는 영광을 안았습니다. 지난 시즌까지 각각 이탈리아-잉글랜드-스페인 리그의 아이콘으로 활약했던 이들의 영향력은 누구도 범접할 수 없습니다.

하지만 세계적인 축구천재는 카카-호날두-메시만 존재하지 않습니다. 그들의 실력과 맞먹거나 버금가는 또 다른 축구 천재들이 있기 때문입니다. 비록 리그 및 유럽 축구 판도를 좌우하는 영향력이 축구천재 3인방보다 모자라지만 적어도 기량에서는 세 선수에 뒤지지 않습니다. 축구 선수의 절대적인 판단 기준은 기량이며, 축구 선수는 실력으로 말합니다. 분명 누군가는 범상찮은 실력에도 불구하고 축구천재 3인방에 가려 과소평가를 받을 수 밖에 없습니다.

그 대표적인 선수 중에 한 명이 바로 세스크 파브레가스(22, 아스날)입니다. 파브레가스는 2007/08시즌부터 '앙리가 빠진' 아스날의 에이스로 자리 잡으며 가파른 성장을 거듭하더니 올 시즌 자신의 천부적인 공격력을 맘껏 뽐내고 있습니다. 올 시즌 프리미어리그 6경기에서 4골 8도움을 기록했고 지난 8월 15일 에버튼전에서는 2골 2도움, 지난 4일 블랙번전에서는 1골 4도움의 대활약을 펼쳤습니다. UEFA 챔피언스리그 2경기 2도움까지 합하면, 올 시즌 8경기에서 4골 10도움에 1경기당 1.25 도움을 기록했습니다.

특히 아스날이 6-2 대승을 거두었던 블랙번전은 파브레가스의 독무대였습니다. 전반 17분 박스 왼쪽에서 짧은 패스로 토마스 베르마엘렌의 왼발 중거리골을 도왔고 33분에는 상대팀 선수 3명을 뚫는 대각선 킬 패스로 로빈 판 페르시의 동점골을 엮었습니다. 4분 뒤에는 박스 부근에서 오른발로 가볍게 전진패스를 이어준 것이 안드리 아르샤빈의 역전골로 이어졌고 후반 12분에는 문전 정면에서 자신이 직접 왼발 로빙슛으로 상대 골망을 흔들었습니다. 그리고 30분에는 횡패스로 테오 월컷의 오른발 중거리골을 어시스트했습니다.

파브레가스의 진가는 움직임과 패스에서도 빛났습니다. 아스날 진영과 하프라인 부근, 상대팀 진영, 그리고 좌우 측면과 중앙을 활발히 오가며 팀 공격의 구심점 역할을 톡톡히 해냈습니다. 그 과정에서 60개의 패스를 시도하여 52개를 동료 선수에게 정확하게 연결하고 1골 4도움의 기록을 올렸을 정도로(패스 성공률 : 86.7%) 적시 적소의 공간에서 상대 수비망을 뚫는 날카로운 패스를 활발히 연결했습니다.

특히 빌드업 과정에서 아르샤빈-로시츠키와 스루패스를 주고받으며 공격을 전개했던 장면이 인상적 이었습니다. 이러한 파브레가스의 경기력은 아스날이 수비 불안 속에서도 미드필더진을 손쉽게 장악하여 대량 득점을 할 수 있었던 기초가 됐습니다. 무리한 공격시도보다 자기 위치에서 차근차근 팀 공격을 전진시키는 경기 운영과 상대 수비 숫자에 따라 빠른 역습을 주도하는 컨트롤 능력도 인상적 이었습니다.

파브레가스의 화력이 올 시즌 폭발한 원인은 아스날의 전술과 밀접합니다. 아스날은 지난 여름 엠마뉘엘 아데바요르를 맨체스터 시티로 보내면서 4-4-2와 4-2-3-1을 혼용하던 팀의 전술을 4-3-3으로 변경했습니다. 아스날은 팀의 확실한 주득점원이자 타겟맨이었던 아데바요르를 떠나보내고 빠른 기동력과 정교한 패싱력을 자랑하는 공격 옵션들이 남으면서 기존 공격 자원들의 역량을 최대화 할 수 있는 4-3-3을 주 포메이션으로 채택 했습니다. 팀의 플레이메이커인 파브레가스의 능력이 아스날 전력에 미치는 영향력이 커진 셈입니다.

아스날은 올 시즌 프리미어리그 최다득점 1위(24골)를 기록중입니다. 하지만 아데바요르가 존재하던 시절처럼 누군가의 특출난 득점력에 의해 최다득점 1위에 오른 것은 아닙니다. 3골을 넘긴 선수가 3명(파브레가스, 베르마엘렌, 판 페르시)에 불과할 정도로 득점 자원이 다양합니다. 리그에서 8도움을 기록중인 파브레가스의 어시스트 능력이 팀의 최다 득점에 높은 기여를 했음을 알 수 있는 대목입니다.

또한 아스날이 올 시즌 빅4 탈락 위기론을 이겨내고 리그 3위를 기록중인 원동력은 파브레가스 효과가 있었기에 가능했습니다. 지난 8월 30일 맨유전에서는 파브레가스가 햄스트링 부상으로 빠진 끝에 1-2로 패했으며 공격 전개가 매끄럽지 못했습니다. 파브레가스의 활약 및 경기 출전 여부에 따라 팀의 성적 및 전력에 영향을 미치는 것입니다.

만약 아스날이 맨유처럼 중요한 대회에서 우승할 수 있는 팀이었다면 파브레가스의 가치는 지금보다 더 화려했을 것입니다. 하지만 아스날은 2004/05시즌 FA컵 우승 이후 네 시즌 연속 무관에 머물렀습니다. 이것은 파브레가스가 카카-호날두-메시 같은 축구천재에 과소평가를 받을 수 밖에 없었던 이유로 작용했습니다. 특히 프리미어리그에서는 호날두라는 No.1 스페셜 리스트에 가려진 것도 한 몫을 했습니다. 파브레가스가 아스날의 에이스로 자리잡은 2007/08시즌에는 호날두가 세계 최고의 선수로 도약했기 때문입니다.

파브레가스로서는 2007/08시즌이 아쉬웠을지 모릅니다. 호날두를 제치고 프리미어리그 최고의 선수로 이름값을 떨칠 수 있었던 시기였기 때문이죠. 그 당시의 아스날은 시즌 중반까지 맨유와 치열한 선두 다툼을 벌였고 그 중심에는 파브레가스가 있었습니다. 하지만 아스날은 시즌 후반부터 주축 선수들의 줄부상과 체력 저하로 부침에 시달렸고 파브레가스도 고전을 거듭했습니다. 팀 선수층의 여건이 더 좋았다면 파브레가스의 능력이 호날두 못지 않게 빛날 수 있었습니다.

그럼에도 파브레가스는 팀에 불만을 표시하지 않고 꿋꿋이 성장했습니다. 지난해 11월에는 21세의 나이에 아스날 주장을 맡아 팀의 리더로 자리잡았습니다. 그리고 올 시즌 8경기에서는 4골 10도움의 괴력을 발휘하며 아스날의 공격축구를 주도했습니다. 비록 카카-호날두-메시와는 조금 다른 성장 배경이지만 세계 최고의 선수가 되기 위해 착실하게 전진하고 있습니다. 그동안 다른 축구 천재들에 비해 과소평가 되었으나 올 시즌 만개의 꽃을 피운 파브레가스의 거침없는 성장이 계속될지 주목됩니다.

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박주영(23, AS 모나코)이 왜 한국 축구 대표팀에 필요한 선수인지, 한때 자신을 대표팀에 발탁하지 않은 허정무 감독에게 다시 선택되었는지, 그리고 자신의 별명인 ´축구 천재´임을 잘 알 수 있었던 경기였다.

사우디 아라비아 원정에서 승리한 한국 축구 대표팀에서 눈에 띄는 맹활약을 펼친 선수는 여럿 있었지만 그중에서도 박주영의 활약은 ´군계 일학´이었다. 비록 후반 29분 교체 투입되었지만 다른 선수들과 달리 공격력에 무게감이 실렸기 때문. 박주영이 투입되자 한국은 후반 31분 이근호의 선제골로 앞서더니 14분 뒤 박주영이 아크 정면에서 염기훈의 패스를 받아 상대팀 수비수를 속이는 페인트 동작에 이은 오른발 추가골을 넣으며 사우디를 패배로 몰아 넣는 ´확인 사살´에 성공했다.

박주영의 골은 지난 2월 17일 중국전 이후 9개월 만에 나온 귀중한 필드 골이다. 지난 5~6월 A매치 4경기에 출장하여 필드 골을 넣지 못해 한동안 엔트리서 제외되었던 아픔을 깨끗이 씻을 수 있는 장면이었던 것. 그와 동시에 그동안 자신을 괴롭혔던 잦은 부상과 경기력 저하로 인한 슬럼프에서 완전히 벗어났다는 것을 이번 사우디전을 통해 각인시켰다.

청구고 시절부터 여론의 높은 관심을 받은 박주영은 2년 전 부터 ´기량이 발전하고 있다´는 인상을 심어주지 못했다. 박주영을 상대하던 K리그의 상대팀 선수들이 자신의 드리블과 슈팅 타이밍 등 플레이 패턴을 파악해 이에 따른 집중적인 견제로 자신의 천부적인 킬러 본능이 빛을 잃었기 때문. 한때 친정팀 서울의 벤치 멤버로 밀리더니 잦은 부상으로 신음하는 등 어려운 행보를 거듭하며 팬들을 안타깝게 했다.

그러나 올해 여름 AS 모나코 이적은 박주영의 축구 인생에 커다란 전환점이 됐다. 현재까지 2골 1도움에 그쳤지만 매 경기마다 주전 공격수로 출장하여 2년 동안 꾸준하지 못했던 경기 감각을 쌓는데 주력했다. 그 결과 최근에는 감각적인 볼 트래핑으로 팀의 적극적인 공격 기회를 살리는 활약에 눈을 떴고 여러차례 슈팅을 시도하며 골을 넣으려는 집요함까지 발휘했다.

이 같은 노력은 결국 사우디전에서 화려하게 꽃을 피웠다. 최전방에서 공을 기다리려는 움직임으로 번번이 고립되었던 지난 5~6월 A매치와 달리 교체 투입과 함께 미드필더진까지 내려가 공격 기회를 만들고 상대 역습을 일차적으로 저지하려는 끈질김을 발휘했던 것. 골을 넣어야 하는 임무까지 떠맡은 그는 후반 45분 자신의 슬럼프 탈출을 알리는 멋진 골을 터뜨리며 자신의 존재감을 드높였다. 

이번 사우디전은 '역시 박주영'이라는 감탄사를 내뱉기에 충분했다. 박주영이 한국의 7회 연속 월드컵 본선 진출에 사활이 걸린 사우디 원정 승리의 주역으로 거듭났기 때문.

박주영을 잘 아는 축구팬들이라면 그의 사우디전 골을 예감했을지 모른다. 그는 한국의 대표적인 '중동 킬러'이기 때문. 2005년 1월 카타르 8개국 친선 대회에서 9골 넣으며 자신의 신드롬을 일으켰고 이듬해 1월 21일과 25일 사우디서 열린 그리스전과 핀란드전서 골을 기록하며 중동에서 열리는 경기에 '어김없이' 골을 작렬했다. 이번에는 '중동의 강호' 사우디를 꺾는 골을 넣으며 중동 킬러 임을 다시 한번 증명했다.

물론 박주영이 가야 할 길은 멀다. 대표팀 주전 경쟁에서 확실한 우위를 점하지 못했기 때문. 정성훈이 A매치 4경기 연속 타겟맨으로서 묵묵히 제 역할을 다하며 상대 수비진의 힘과 체력을 떨어뜨렸고 이근호가 최근 A매치 4경기서 5골 넣었기 때문에 붙박이 주전 확보가 쉽지 않게 된 것.

그러나 사우디전에서 강렬한 존재감을 심어준 것만으로도 의미가 컸다. '박주영은 건재하다'는 것을 허정무 감독과 선수단, 그리고 국민들에게 짜릿한 한 방을 통해 각인 시켰기 때문. 내년 2월 대표팀의 이란 원정에서는 AS 모나코에서의 활약에 힘입어 얼마만큼 더 강한 모습으로 우뚝 서게 될지 벌써부터 기다려진다.

Posted by 나이스블루



허정무 감독이 이끄는 한국 국가 대표팀이 오는 22일 저녁 8시 서울 월드컵 경기장에서 북한과의 2010 남아공 월드컵 아시아 3차예선 마지막 경기를 치른다.

현재 3승2무를 기록하며 조 선두에 올라있는 한국은 이미 아시아 최종예선 진출을 확정지었다. '남북대결'로 국민들의 시선이 집중될 북한전은 무난하게 3차 예선의 유종의 미를 거두어야 하는 과제를 안고 있다.

그러나 북한전을 앞둔 한국은 여러 악재로 피곤한 나날을 보내고 있다. 열흘 넘게 진행된 원정경기와 장거리 비행 이동에서 따르는 선수들의 컨디션 저하, 피로감, 시차 적응이 선수들을 괴롭히는 것. 여기에 박지성(맨체스터 유나이티드)을 비롯한 몇몇 선수들이 부상 후유증을 호소했으며 최근에는 대다수 선수들이 집단 식중독으로 고생해 거의 전방위적인 부분에서 악재와 싸우고 있다.

이러한 온갖 어려움을 딪고 승리해야 할 북한전에서 자신의 진가를 충분히 발휘해야 할 선수가 바로 '축구 천재' 박주영(23, 서울)이다. 북한 골잡이 정대세(가와사키)와의 맞대결 역시 관심이 집중되는 부분이나 그의 북한전 활약에 따라 향후 국가 대표팀에서의 입지와 영향을 좌우할 수 있어 '북한전 맹활약'이 반드시 전제될 수 밖에 없다.

물론 박주영은 북한전 승리를 이끌 대표팀의 주전 공격수. 지난달 31일 요르단전을 비롯한 최근 A매치 3경기에서 주전 원톱을 소화하며 페널티킥 2골을 넣었다. 그러나 자신이 만들어낸 필드골이 없는데다 자신의 장점이었던 골 결정력과 볼 키핑, 움직임 등이 청소년대표팀 시절보다 위력이 떨어진 것. 북한전을 앞둔 그의 어깨가 무거울 수 밖에 없다.

문제는 박주영이 '충분히 소화할 수 있는' 대표팀 포지션이 애매한 것. 그는 2005년 국가대표팀 시절부터 지금까지 윙 포워드와 원톱 위치를 골고루 오갔으나 청소년대표팀과 FC서울에서의 걸출했던 활약을 뽐내지 못했다. 투톱의 처진 공격수로서 가장 좋은 활약을 펼치는 자신의 스타일이 오랫동안 스리톱을 고수했던 국가 대표팀 전력에 부합되지 않은 것이 늘 아쉬움으로 남았다.

이번 북한전에서의 박주영 포지션 역시 애매한 상황. 그는 20일 팀 훈련에서 윙 포워드를 맡았으며 고기구(전남)가 원톱 자리를 맡았다. 지난 3월 26일 북한전에서 공격형 미드필더로 출전했던 그가 어느 위치에서 상대팀 선수들을 상대할지 오리무중이다.

그동안 박주영은 허정무호 출범 이후 '붙박이 주전 공격수'로 활약했지만 북한전 활약 여부에 따라 다른 선수에게 자리를 내줄 수 있다. 오는 9월부터 시작될 월드컵 아시아 최종예선에서는 조재진(전북) 염기훈(울산)이 허정무 감독의 부름을 받을 것으로 보이며 신영록과 서동현, 하태균(이상 수원) 조동건(성남) 같은 젊은 공격수들의 국가대표팀 발탁 가능성이 엿보이고 있다.

따라서 박주영은 북한전에서 '축구 천재'의 재능과 능력을 확실하게 보여줘야만 앞으로 치열해질 대표팀 공격수 생존 경쟁을 충분히 이겨낼 수 있다. 어느 포지션을 맡더라도 상대팀 선수들의 공세에 흔들리지 않고 자신의 임무를 충실히 수행해야 허정무 감독의 변함없는 신뢰를 받을 수 있다. 그래야 국가대표팀이 자신을 효율적으로 활용하는 공격 전술을 구사할 수 있으며 그동안 침체에 빠졌던 자신의 역량을 충분히 발휘할 수 있게 된다.

최근 허정무호는 끊임없는 '스위칭 공격'을 통해 경기를 풀어가고 있다. 박주영이 동료 공격수, 공격형 미드필더와 유기적이고 활발한 스위칭을 통해 상대팀의 견고한 수비망을 뚫고 골 넣을 수 있는 공간을 창출하면 '축구 천재'라는 자신의 진가를 마음껏 뽐낼 기회가 생긴다. 그가 북한전서 자신의 능력을 충분히 보여준다면 허정무 감독의 변함없는 신뢰를 받는 것은 물론 대표팀에서의 영향력과 입지를 강화할 수 있다.

그동안 여론에서 자신의 경기력에 대한 비판에 시달렸던 박주영. 그가 북한전을 통해 자신에게 드리워진 우려의 눈빛을 걷어낼 수 있을지, 향후 대표팀에서 매력적이고 우선적인 공격 카드로 쓰일지 진정한 '축구 천재'의 능력을 이번 경기에서 충분히 보여줘야 한다.



Posted by 나이스블루