2011/12시즌 프리미어리그 8위에 그쳤던 리버풀이 케니 달글리시 감독을 경질했습니다. 달글리시 감독은 올 시즌 리버풀의 칼링컵 우승, FA컵 준우승을 이끌었지만 프리미어리그에서의 지지부진한 성적이 팀을 떠나게 된 빌미가 됐습니다. 7위를 기록한 지역 라이벌 에버턴보다 성적이 저조했으며 안필드에서 6승9무4패에 그치면서 홈 경기에 강한 모습을 보여주지 못했습니다. 달글리시 감독의 경질은 예견된 시나리오 였습니다.

리버풀은 3시즌 연속 빅4에서 탈락했습니다. 2009/10시즌 7위, 2010/11시즌 6위, 2011/12시즌 8위로 부진했습니다. 한때 맨체스터 유나이티드, 아스널, 첼시와 더불어 빅4를 형성했지만 올 시즌 침체에 빠지면서 예전의 명성을 되찾는데 실패했습니다. 더욱이 8위는 중위권을 의미합니다. 팀에 확실한 체질 개선을 하지 않으면 단기적으로 빅4 재진입을 달성하기 어려울 것입니다.

[사진=케니 달글리시 감독 (C) 리버풀 공식 홈페이지 프로필 사진(liverpoolfc.tv)]

7위-6위-8위, 리버풀의 현 주소

리버풀 침체의 근본적 원인은 감독들에게 있었습니다. 2009/10시즌을 7위로 마친 뒤에는 라파엘 베니테즈 전 감독이 성적 부진의 책임을 지고 경질되었습니다. 2010/11시즌에는 로이 호지슨(현 잉글랜드 대표팀) 감독이 지휘봉을 잡았지만 시즌 전반기 10위권 바깥을 맴돌면서 해임됐습니다. 시즌 후반기에는 달글리시 감독 대행이 부임한 효과에 힘입어 6위까지 올라왔습니다. 올 시즌에는 달글리시 감독이 정식 사령탑을 맡았지만 프리미어리그 8위에 만족했습니다.

베니테즈 체제에서는 미드필더진의 조직력이 무너졌습니다. 사비 알론소가 2009년 여름 레알 마드리드로 떠난 이후부터 중원에서의 볼 배급이 엉성하거나 경직된 문제점이 있었습니다. 호지슨 체제에서는 롱볼에 의존했습니다. 전임 감독 지휘하에 아기자기한 축구에 익숙했던 선수단과의 전술적인 괴리감이 있었습니다. 페르난도 토레스가 헤딩볼을 따내는 역할을 맡을 정도로 말입니다. 강팀치고는(적어도 그때까지는) 수비가 불안했던 것으로 회자됩니다. 호지슨 감독이 경질되기 이전까지는 원정 경기에서 1승2무7패로 부진했습니다. 승점 관리에 어려움을 겪었던 이유입니다.

리버풀의 거듭된 성적 부진은 팀의 레전드였던 달글리시 감독도 소용 없었습니다. 대행 시절이었던 지난 시즌 후반기에는 성적 향상 효과가 있었지만 올 시즌 8위에 그쳤습니다. 특히 올 시즌에는 4위권 진입 여부로 기대를 모았습니다. 구단이 지난해 1월, 여름 이적시장에서 선수 영입에 거금을 들이면서 빅4 진입 의욕을 나타냈죠. 그러나 성과가 좋지 않았습니다. 앤디 캐롤(3500만 파운드) 스튜어트 다우닝(2000만 파운드) 호세 엔리케(1900만 파운드) 찰리 아담(700만 파운드) 영입은 실패작입니다. 루이스 수아레스는 그라운드 안에서 구설수를 일으키면서 몇몇 경기를 징계로 뛰지 못했습니다. 선수 영입은 달글리시 감독이 관여했던 부분이죠.

리버풀은 올해 여름에 대형 선수를 영입할지 모릅니다.(오히려 주력 선수의 이탈을 걱정해야 하는) 그보다 더 중요한 것은 전술적인 능력이 뛰어난 지장이 필요합니다. 주어진 스쿼드로 최대한의 전술적 응집력을 발휘할 적임자가 리버풀을 이끌어야 합니다. 기존 주력 선수가 못하면 벤치로 내려 앉히는 과감함을 겸비해야 할 것입니다. 아무리 몸값이 비싼 선수라도 실전에서 못하면 소용 없습니다. 리버풀의 새로운 감독이라면 그런 선수를 내치면서 잠재력이 풍부한 영건을 주력 선수로 키우는 결단력이 있어야 합니다. 현재까지는 로베르토 마르니테스 위건 감독이 리버풀 차기 사령탑 후보로 거론되고 있습니다.

공교롭게도 리버풀 부진은 '에이스' 스티븐 제라드 내림세와 맥락을 같이 합니다. 리버풀이 빅4에서 탈락했던 2009/10시즌은 제라드의 폼이 떨어지기 시작했던 때입니다. 팀이 프리미어리그 2위를 기록했던 2008/09시즌에는 31경기 16골 9도움을 기록했습니다. 당시 4-2-3-1 공격형 미드필더로서 토레스(첼시)와 성공적으로 공존하면서 많은 공격 포인트를 달성했습니다.

제라드는 2009/10시즌 33경기에서 9골 7도움 올렸습니다. 공격형 미드필더로서 부족하지 않은 공격 포인트지만 경기 내용에서 기복이 심해졌습니다. 이전 시즌에 비해 상대팀 집중 견제를 받을때 파괴력이 반감됐습니다. 사타구니 부상 후유증에 시달렸으며 심리적으로 위축된 느낌이 없지 않았습니다. 2008년 연말에 폭행 사건에 연루되면서 2009년 7월말 무죄 판결을 받았지만 그 이전에 자신의 폭행을 시인했습니다. 그때는 리버풀이 프리시즌에 돌입했던 시점입니다. 프리시즌은 선수들이 체력을 보강하면서 팀 전력의 완성도를 높이는 목적이 있지만 제라드는 재판을 받으면서 심리적인 스트레스를 겪었을 것으로 판단됩니다.

그 이후 제라드는 2010/11시즌 21경기 4골 5도움, 2011/12시즌 18경기 5골 2도움 기록했습니다. 출전 횟수에 비해서 공격 포인트가 나쁘지 않지만 부상으로 경기 투입 횟수가 부쩍 줄었습니다. 전체적인 경기력이 부진했을 정도는 아니지만 팀의 에이스로서 결장이 잦은것이 흠입니다. 팀의 빅4 재진입에 있어서 지속적으로 공헌하지 못했습니다.

그렇다고 리버풀의 3시즌 연속 빅4 탈락의 주 원인을 제라드라고 꼽을수는 없습니다. 하지만 팀의 성적 향상에 있어서 에이스의 지속적인 활약은 당연히 전제되는 부분입니다. 리버풀이 다음 시즌에 명예회복하려면 제라드의 2008/09시즌 모드 회복도 중요하지만, 앞으로 리버풀의 10년을 이끌어갈 또 다른 에이스를 길러내야 합니다.

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적어도 프리미어리그 내에서는 리버풀의 현재 행보가 처참합니다. 12승10무11패로 프리미어리그 8위를 기록중입니다. 남은 5경기가 어떨지 모르겠지만 8위라는 성적은 강팀에게 어울리지 않습니다. 더욱이 7위는 지역 라이벌 에버턴입니다. 사실상 3시즌 연속 4위권 진입에 실패하면서 강팀의 이미지와 점점 멀어지고 있습니다. 특히 33경기 40골에 그친 득점력, 루카스 레예바 부상에 따른 중원 경쟁력 약화, 케니 달글리시 감독의 전술적인 아쉬움은 팀이 정체된 요인으로 꼽힙니다. 올 시즌 종료 후 특단적인 변화가 필요합니다.

[사진=케니 달글리시 감독 (C) 리버풀 공식 홈페이지 프로필 사진(liverpoolfc.tv)]

하지만 리버풀은 칼링컵 우승팀입니다. 다음 시즌 유로파리그 출전이 확정되면서 시즌 후반기 프리미어리그 일정에 대한 동기부여가 약화된 측면이 없지 않습니다.(올 시즌에는 유로파리그 못나갔죠.) 칼링컵 우승 이후 프리미어리그 8경기에서 2승1무5패로 부진했으며 한때 3연패에 빠졌습니다. 당시 상대팀은 퀸즈 파크 레인저스-위건-뉴캐슬입니다. 리버풀 선수들이야 모든 경기를 이기고 싶은 마음이겠지만 시즌 후반에 페이스가 더딘 것은 동기부여 문제를 지적하지 않을 수 없습니다. 하지만 동기부여가 성적 부진의 주 원인은 아닐겁니다. 최근 프리미어리그 17경기 성적이 4승5무8패에 불과하니까요. 앞서 언급했던 팀의 근본적인 문제점이 풀리지 못했습니다.

지금의 성적이라면 달글리시 감독의 경질은 가능합니다. 리버풀이 지난해 1월과 여름 이적시장에서 선수 영입에 많은 돈을 투자했지만 기대만큼의 성적이 나오지 못했습니다. 앤디 캐롤, 스튜어트 다우닝, 호세 엔리케, 찰리 아담 영입은 지금까지 실패작이거나 적응 시간이 더 필요합니다. 성공작으로 분류되는 루이스 수아레스는 구설수로 리버풀이라는 이미지에 안좋은 영향을 끼쳤습니다. 개인 기량만을 놓고 보면 좋은 선수들이 많았지만 팀 성적은 8위였습니다.

또 리버풀은 유럽 대항전에 출전하지 않았다면 프리미어리그 4위권 진입에 전념했어야 합니다. 뚜렷한 성과를 내지 못했다면 분명 누군가 책임을 지는 것이 맞습니다. 얼마전 데미안 코몰리 전 단장이 떠났지만 성적 부진의 책임이 이것으로 끝날지는 더 두고봐야 합니다. 달글리시 감독의 경질론이 결코 어색하지 않습니다.

그렇다고 달글리시 감독이 리버풀에서 성과를 이루지 못한 것은 아닙니다. 지난해 1월 감독 대행을 맡았을 당시의 2010/11시즌 리버풀 성적은 12위였지만 시즌 후반기에 기력을 회복하면서 6위로 시즌을 마쳤습니다. 올 시즌 칼링컵에서는 우승했죠. 그럼에도 달글리시 감독이 진퇴양난에 빠진 이유는 현재 프리미어리그 성적이 8위라는 점입니다. 남은 경기에서 6위권으로 회복할 여지가 있지만 이번에도 빅4 재진입에 실패한 것은 분명합니다.

달글리시 감독이 다음 시즌에도 리버풀을 지휘할 명분을 얻는 방법은 단 하나 입니다. FA컵에서 우승하는 것입니다. 지난 14일 FA컵 준결승 에버턴전 2-1 승리를 이끌면서 팀이 결승에 안착했습니다. 결승 상대가 첼시라는 점이 부담스럽지만 리버풀이 유리한 부분도 있습니다. 첼시는 UEFA 챔피언스리그를 포함한 3개 대회를 소화하느라 선수들의 체력적인 어려움이 예상됩니다. 리버풀로서는 한 시즌에 칼링컵-FA컵 동시 우승을 이룰 기회를 맞이했죠. 웬만한 빅 클럽들도 2관왕을 달성하기가 쉽지 않습니다. FA컵 우승이라면 달글리시 감독이 면죄부를 받을지 모른다는 생각이 듭니다.

국내 축구의 사례지만, 수원 블루윙즈는 2009년 K리그에서 10위에 머물렀습니다. 2008년 디펜딩 챔피언이 다음년도에 10위로 떨어졌습니다. AFC 챔피언스리그에서는 16강 탈락에 그쳤죠. 당시 팀을 지휘했던 차범근 전 감독(현 SBS 해설위원)은 수원팬들의 경질 압박을 받았습니다. FA컵 우승으로 면죄부 받으면서 2010년 상반기까지 팀을 이끌게 됐습니다. 그때는 스스로 팀을 떠났지만요. 만약 2009년 FA컵 우승이 없었다면 감독직을 유지하기 어려웠을지 모릅니다. FA컵 제패로 수원팬들의 경질 요구가 한동안 가라앉았던 기억이 납니다.

수원과 리버풀은 다른 클럽입니다. 시즌 내내 성적 부진이 이어졌지만 막판에 다른 대회에서 우승했다면 감독은 그에 따른 보상을 받을 명분이 있습니다. 하지만 리버풀은 미래를 내다봐야 합니다. 과연 달글리시 감독이 팀을 오랫동안 상위권에서 우승을 노릴 수 있는 레벨로 발전시킬 적임자인지 생각해봐야 합니다. 아니라고 판단되면 다른 감독을 찾아야겠죠. 어쩌면 달글리시 감독은 FA컵 우승으로 리버풀 감독직과 '아름다운 이별'을 택할 수도 있습니다.(리버풀을 떠나는 것과 차원이 다른) 대부분의 감독들은 화려하게 팀을 떠나지 못했으니까요. FA컵 결승은 5월초에 열리지만 우승 여부를 떠나 달글리시 감독의 거취는 불투명합니다.

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올 시즌 프리미어리그 성적 부진으로 고전을 면치 못했던 리버풀이 로이 호지슨 감독을 전격 경질했습니다. 지난 6일 블랙번전 1-3 패배 및 리그 12위 추락에 따른 책임으로 호지슨 감독을 해고했죠. 리버풀은 2009/10시즌 7위 추락을 만회하기 위해 지난해 여름 호지슨 감독을 영입했지만 순위 및 경기력이 떨어지는 역효과를 맞이하며 철저히 중위권을 맴돌게 됐습니다. 그래서 호지슨 감독을 대신하여 '리버풀 레전드' 케니 달글리시에게 감독 대행을 맡겼습니다. 달글리시는 올 시즌 끝까지 감독 대행을 수행할 예정입니다.

리버풀은 9일 저녁 10시 30분(이하 한국시간) 라이벌 맨체스터 유나이티드(이하 맨유)와의 FA컵 3라운드를 앞두고 호지슨 감독을 경질했습니다. 철천지 원수에게 지는 것을 허락하지 않겠다는 뜻과 밀접합니다. 달글리시 감독 대행이 맨유전을 앞두고 팀을 수습할 시간이 촉박한 단점이 있지만, 맨유에게 패하는 것은 리버풀에게 반갑지 않습니다. 오는 16일에는 에버턴과의 머지사이드 더비를 치르기 때문에 호지슨 감독을 안고 갈 명분이 사라졌습니다. 리버풀이 작별을 택한 이유죠.

달글리시 감독 대행에 달려있는 리버풀 재건

우선, 달글리시 감독 대행은 리버풀 팬들에게 '킹 케니'라는 별명을 얻으며 무한 신뢰를 받는 스코틀랜드 국적의 지도자입니다. 1977년 부터 1990년까지 리버풀의 공격수로 뛰었으며, 그 중에 1985년 부터 6년 동안 감독을 맡았습니다.(1991년까지 감독 역임) 선수 겸 감독으로서 리버풀의 전성시대를 주도했고 특히 2006년에는 리버풀 100대 스타 1위에 선정되는 영광을 안았습니다. 리버풀 감독으로서 세 번의 리그 우승을 이끌었고(1985/86, 1987/88, 1989/90시즌) 그 중에 1989/90시즌은 리버풀이 마지막으로 리그 우승을 달성했던 시기 였습니다. 1986년과 1989년은 리버풀의 FA컵 우승, 1994/95시즌 블랙번의 리그 우승을 이루었죠.

하지만 달글리시 감독 대행은 2000년 셀틱 이후 11년 동안 1군 감독을 맡지 않았습니다. 2009년 여름부터 지금까지 리버풀 유소년 팀을 지도했지만 성인팀 경험과는 차원이 다릅니다. 프리미어리그가 양적, 질적으로 팽창을 거듭했고 전술이 진화한 흐름에 적응할 수 있을지 의문입니다. 그럼에도 리버풀 현지 팬들은 달글리시 감독 대행을 원했습니다. 올 시즌 리버풀이 부진 할 때마다 '킹 케니'를 외치며 호지슨 감독을 자극했죠. 이에 호지슨 감독은 불쾌한 반응을 내비쳤지만 팬들의 기세를 꺾지 못했습니다. 리버풀의 황금 시대 주역이자 마지막 리그 우승을 이끈 아우라 때문에 달글리시 감독 대행의 지휘를 보고 싶었던 것입니다.

달글리시 감독 대행의 목표는 리버풀의 재건 입니다. 과거 리버풀의 감독으로서 팀의 전성시대를 열였다면 이제는 리버풀이라는 배가 더 이상 표류하지 않도록 순항하기를 바라는 것입니다. 맨유가 리그 No.1으로 군림하기 이전에 잉글랜드와 유럽을 평정했던 자존심이 있기 때문에 '중위권 리버풀'은 더 이상 허락할 수 없는 분위기죠. 리버풀이라는 클럽의 정체성은 상위권 내지는 우승입니다. 과거 리버풀을 화려하게 빛냈던 달글리시 감독 대행의 등장은 성적 부진에 허덕이는 팀에게 상징적인 일입니다.

그런 달글리시 감독 대행은 리버풀이 더 이상 패배의식에 빠지지 않도록 사기를 끌어올릴 것입니다. 리버풀은 올 시즌 7승4무9패를 기록하며 승무패중에 패가 가장 많았고, 특히 원정에서 1승2무7패로 고전을 면치 못했습니다. 지난 시즌 리그 7위 추락까지 감안하면 선수들이 패배에 익숙해졌다고 볼 수 있습니다. 달글리시 감독 대행은 우승을 많이 했던 지도자였기 때문에 리버풀이 선전하는 지혜를 알고 있을 것입니다. 선수들에게 자신감과 용기를 부여하고, 서로 똘똘 뭉치도록 유도하고, 동기 의식을 부여하는 인화력에 힘을 쏟을 가능성이 큽니다. 그러면서 승리욕을 고취시키는 것이죠.

달글리시 감독 대행이 리버풀에서 어떤 전술을 구사할지는 알 수 없습니다. 호지슨 감독의 롱볼 축구를 그대로 이어갈지, 현대 축구의 대세인 기술 축구를 표방할지, 아니면 또 다른 형태의 축구를 할지는 아무도 모릅니다. 11년 동안 1군 감독을 맡지 않았기 때문에 옛날에 구사했던 전술을 바꿀 가능성도 있습니다. 하지만 리버풀에게 가장 중요한 것은 자존심 회복입니다. 달글리시 감독 대행이 자신의 색깔을 팀 전술에 활용하기에는 시간이 부족하기 때문에 선수들의 단합이 요구될 수 밖에 없죠. 2004/05시즌 UEFA 챔피언스리그 결승에서 '이스탄불의 기적'을 이루었던 리버풀의 저력이라면 충분히 기대할 수 있습니다.

어쩌면 리버풀의 빅4 재진입은 실패로 끝날 수 있습니다. 4위 토트넘과의 승점 차이가 11점이기 때문입니다.(리버풀 25점, 토트넘 36점) 그리고 5위가 첼시입니다. 리버풀이 선전하더라도 토트넘-첼시 및 상위권 클럽까지 오름세를 타면 빅4 재진입이 어려워질 수 있습니다. 하지만 다음 시즌이라도 돌풍을 일으키기 위해서는 달글리시 감독 대행이 지휘할 지금부터가 중요합니다. 올 시즌 후반기를 통해 경기에서 승리할 수 있다는 자신감을 키운 뒤 다음 시즌에 임할 수 있기 때문이죠. 달글리시 감독 대행의 임기가 올 시즌까지 라는 점에서 차기 사령탑을 맡을 지도자가 성공할 수 있는 기반을 마련해야 합니다.

또한 달글리시 감독 대행은 기존 선수들을 지켜야 하는 과제까지 짊어졌습니다. 리그 4위 진입이 실패로 끝나는 상황을 염두해야 하기 때문이죠. 만약 그 시나리오가 성사되지 못하면 다음 시즌 UEFA 챔피언스리그 진출 티켓을 얻지 못하면서 몇몇 주축 선수들이 팀을 떠날 가능성이 존재합니다. 첼시-유벤투스 등의 영입 관심을 받았던 토레스가 대표적 사례 입니다.(또한 FC 바르셀로나의 로셀 회장의 선거 도중에 토레스-파브레가스 영입을 공약으로 내세웠습니다.) 리버풀은 토레스를 잔류시켜야 하는 입장이기 때문에, 달글리시 감독 대행이 토레스에게 리버풀의 자긍심을 심어주며 팀에 애정을 가질 수 있도록 노력해야 합니다.

어쩌면 리버풀이 강팀 클래스를 유지할 수 있는 척도는 달글리시 감독 대행 체제가 될 가능성이 농후합니다. 호지슨 감독 체제에서는 강팀의 위용을 찾아볼 수 없었지만, 과거의 명성 및 우승 경력 중심의 관점에서 놓고 보면 강팀이라는 자부심을 가질 수 있습니다. 문제는 그 정신이 언제까지 빛을 발하느냐 입니다. 달글리시 감독 대행이 리버풀에 얼마만큼 끈기를 유발하고, 응집력을 강화시키며, 자신감을 부여하느냐가 중요해졌죠. 과연 리버풀이 부활할지 FA컵 맨유전을 비롯 프리미어리그 후반기가 흥미진진할 것으로 기대됩니다.

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